Una planta fantasmal

En la entrada anterior, Un pequeño rincón donde crecer veíamos como la fotosíntesis es un proceso metabólico vital para las plantas con la función de sintetizar, a partir de la luz y agua, azúcares necesarios para su nutrición. Visto así, esta fotosíntesis parece imprescindible e insustituible y todas las plantas deberían realizarla, sin embargo, la biología no es una ciencia exacta y está llena de preciosas excepciones.

Hoy vamos a asomarnos a una de ellas, una planta que no realiza la fotosíntetis, Monotropa uniflora o comúnmente conocida como la Pipa del Indio, Planta Fantasma o Planta Cadáver.

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¿Por qué las plantas son verdes?

Me imagino, que debió chocar bastante su descubrimiento, ya que para empezar la planta no es verde. El color verde de las hojas de las plantas se lo da su gran número de cloroplastos, que se encuentran en el interior de las células. Los cloroplastos, 800px-Indian_pipe_PDB.JPGson orgánulos ricos en clorofila, un compuesto de característico color verde capaz de excitarse con la luz y lanzar una cadena de transporte electrónico. Algo parecido  a lo que veíamos en la entrada Gracias Mamá ¡Respiro! con las mitocondrias. Esta excitación solar, es la clave para la fotosíntesis, el motor eléctrico por el cual se produce esta conversión de sustancias inorgánicas carentes de energía en nutrientes ricos en ésta.

Cierto es, por otro lado, que no todas las plantas son verdes, por ejemplo, el ciruelo de paseo o ciruelo rojo del Pissard (Prunus cerasifera pissardi), el cual es muy comúnmente plantado en las ciudades como árbol ornamental, quizás por esta característica hoja no verdosa, ya que tienen un color violáceo-burdeos. Aunque, es una planta que realiza la fotosíntesis y tiene también clorofila.

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Cromatografía de hojas rojas. Filtro de inicio a la izquierda, filtro cromatografiado a la derecha con la clorofila abajo y la antocianina arriba

Este árbol presenta un pigmento, la antocianina que le da ese color púrpura a la hoja y a la vez le protege de la radiación UVA, pero no es un pigmento fotosintético. Si realizamos un experimento clásico de cromatografía (Muy fácil de realizar, si sois profesores, consultad la bibliografía de esta entrada para ponerlo en práctica o si eres alumno puedes proponérselo a tu profesor), veremos como en el papel de filtro quedan separadas la clorofila en verde y la antocianina rojiza.

Esto, realmente, es lo que suele ocurrir con plantas de hojas no verdes. Otro pigmento está camuflando la clorofila pero ésta es la que ejerce la actividad fotosintética.

 

¿Cómo puede vivir Monotropa uniflora sin realizar la fotosíntesis?

Esta planta es blanca, lo cual nos lleva a pensar que carece de pigmentos y de actividad fotosintética y efectivamente se ha confirmado que no la realiza ni presenta clorofila. Es más, suele crecer en  bosques cuya vegetación arbórea es abundante y se complica que el suelo pueda crecer vegetación herbácea, ya que no recibe suficiente luz, aunque como vimos en la entrada Un pequeño rincón donde crecer , debido a la transpiración tienen gran cantidad de humedad. La podemos encontrar en bosques de Udmurtiya en Rusia, en Asia, América del Norte y la parte norte de Sudamérica.

Cuando un ser vivo no obtiene la energía de la misma forma que la mayoría de especies del reino al que pertenece, tenemos que pensar que la roba a otros, y por tanto existe un parasitismo. Efectivamente, se comprobó que esta planta parasita un hongo. Es curioso porque este hongo a la vez, forma una micorriza con los árboles, una asociación normalmente simbiótica por la cual tanto el árbol obtiene beneficio del hongo (principalmente agua y algunos minerales) como el hongo del árbol (obtiene nutrientes que el árbol genera con la fotosíntesis). Es decir, esta planta en realidad obtiene nutrientes que otros árboles han sintentizado a través de la fotosíntesis parasitando a otro organismo que a la vez se está beneficiando ya del árbol. Además, no olvidemos que recibe agua constante de la bruma de transpiración del mismo árbol. La máquina perfecta para sobrevivir. Sólo debe encargarse de la floración y diseminación de semillas ¡Pero qué bonita es!

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Flor de Monotropa uniflora

Bibliografía

Foto de portada: Photo: Kevin Massey · Monotropa uniflora (Indian pipe) in Linville Gorge.

Educa con Big Bang Blog (2017). Experimento de cromatografía con hojas rojas ¿Hay clorofila? Disponible en: https://educaconbigbang.com/2014/07/experimento-de-cromatografia-con-hojas-rojas/

JC Raulston Arboretum Blog. Disponible en: https://jcraulstonarboretum.wordpress.com/tag/cypress-falls/

Urban forest Ecosystem Institute, Cal Poli (2017). Disponible en: https://selectree.calpoly.edu/tree-detail/prunus-cerasifera-thundercloud

Wikipedia (2017). Monotropa uniflora. Disponible en: https://en.wikipedia.org/wiki/Monotropa_uniflora

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